Venuša

V čase starých Rimanov bolo zrejmé, že Venuša bola jednou zo štyroch iných planét okrem Zeme. Ako najjasnejšiu a najviditeľnejšiu z týchto planét, Rimania ju nazvali Venušou podľa svojej bohyni lásky a krásy. Vďaka svojmu názvu sa planéta prirodzene spája s láskou, ženskosťou a romantikou v celej histórii.

Často sa poznamenáva, že Venuša a Zem sú planéty dvojičiek kvôli ich podobnosti veľkosti, hustoty, hmotnosti a objemu. Hoci sú tieto planetárne charakteristiky relatívne rovnaké, Venuša a Zem sú stále podstatne odlišné v mnohých iných spôsoboch (atmosféra, rotácia, povrchové teploty a Venuša je bez mesiaca).

Podobne ako s Merkúrom, sa naše poznanie o Venuši sa značne rozrástlo v druhej polovici 20. storočia. Napríklad pred niekoľkými planetárnymi misiami od NASA a Sovietskeho zväzu, ktoré sa začali v 60. rokoch, vedci dúfali, že podmienky pod mimoriadne hustými oblaky pokrývajúce planétu umožnia život. Bohužiaľ, údaje zhromaždené počas týchto misií preukázali, že súčasné podmienky boli príliš zlé na podporu života.

Atmosféra Venuše sa dá rozdeliť na dve široké vrstvy. Prvou je banka mrakov, ktorá účinne obklopuje celú planétu. Druhou je všetko pod týmito mrakmi. Oblaky okolo Venuše sa rozprestierajú od 50 do 80 kilometrov nad povrchom planéty a sú zložené prevažne z oxidu siričitého a kyseliny sírovej. Tieto oblaky sú tak husté, že odrážajú 60% slnečného žiarenia. Pri štúdiu atmosféry sa okamžite objavujú dva znaky: hustota a zloženie. Navyše účinok týchto dvoch funkcií na planétu je hlboký a Venuša je najhorúcejšia a najmenej pohostinná zo všetkých planét v slnečnej sústave.

Kvôli hustým oblakom okolo Venuše nie je možné získať detaily jeho povrchu jednoduchými fotografickými prostriedkami. Našťastie vedci dokázali použiť metódu radarového mapovania na získanie týchto informácií. Fotografia zbiera vyžarovanie viditeľného svetla a radarové mapovanie zbiera mikrovlnné žiarenie. Výhodou pri používaní radarového mapovania je to, že mikrovlnné žiarenie je schopné prechádzať cez husté mraky planéty, zatiaľ čo svetlo potrebné na fotografovanie toho nie je schopné.

Prvé radarové mapovanie povrchu pomocou kozmickej lode prišlo v roku 1978, keď kozmická loď Pioneer Venus začala obiehať planétu. Výsledné mapy odhalili povrch pozostávajúci predovšetkým z roviniek tvorených starými lávovými tokmi, pričom sa našli iba dve oblasti vrchoviny.

V roku 1990 kozmická loď Magellan začala obiehať okolo planéty Venuša. Okrem vykonávania radarového mapovania vykonala aj pokročilejšie radarové zobrazovanie, ktoré zhromažďovalo oveľa jemnejšie detaily. Našlo sa približne 1000 kráterov. Zaujímavé je, že žiaden z kráterov nebol v priemere menší ako 2 km. To naznačuje, že akýkoľvek meteorit, ktorý vytvorí kráter s priemerom menším ako 2 km, by sa pri jeho prechode cez hustú atmosféru rozpadol a spálil.

Najvýznamnejším prvkom povrchu sú tie, ktoré produkuje vulkanická činnosť planéty. Ako bolo uvedené vyššie, prvým z týchto prvkov sú obrovské roviny tvorené starými lávovými tokmi. Pokrývajú viac ako 80% povrchu planéty. Druhou významnou črtou sú povrchové sopečné štruktúry, ktoré sú početné a rozmanité.

Rovnako ako ostatné planéty, vnútro Venuše pozostáva z troch vrstiev: kôra, plášť a jadro. Avšak to, čo je zaujímavé pre Venušu (na rozdiel od Merkúru alebo Marsu), je to, aké je jej vnútro podobné tomu na Zemi. Takéto závery možno vyvodiť na základe charakteristík, ktorými sú známe obe planéty.